¿Por qué los autos automáticos son tan populares en los Estados Unidos?

¿Por qué los autos automáticos son tan populares en los Estados Unidos?

Recientemente, escribí un artículo sobre por qué los autos manuales son tan populares en Europa y el Reino Unido; puede consultarlo aquí, si desea leer más.

Como prometí en la conclusión de ese artículo, hoy estoy «cambiando el guión» y mirando la tierra del automóvil automático; los Estados Unidos.

Cuando se trata de cajas de cambios automáticas, a nadie le gustan más que a los estadounidenses.

Aproximadamente el 95% de todos los autos vendidos en los Estados Unidos son automáticos (esto incluye cualquier variación en las transmisiones de doble embrague como las que se encuentran en un Volkswagen Golf GTI, así como las cajas de cambios automáticas convencionales).

Las transmisiones manuales se limitan principalmente a los automóviles entusiastas, por ejemplo, el Subaru WRX o el Mazda Miata. Incluso entonces, más compradores prefieren especificar sus autos con las opciones de transmisión automática.

Esto contrasta con el mercado europeo, donde históricamente la transmisión manual se ha centrado en ahorrar dinero en la compra, el mantenimiento y los costos de combustible de un automóvil.

Pero, ¿por qué los autos automáticos son tan populares en los Estados Unidos?

En esta edición de Car Facts, voy a explorar las razones detrás del amor de Estados Unidos por la caja de cambios automática.

En lo que respecta a mi investigación, no hay ningún estudio científico sobre las razones exactas por las que a los estadounidenses les encantan los autos automáticos.

Sin embargo, hay algunos puntos de consenso, en los que la mayoría de los expertos de la industria automotriz están de acuerdo, que explican la perdurable popularidad de la caja de cambios automática en la tierra de la libertad:

Conveniencia y Confort

Cuando se trata de hacer la vida más fácil y conveniente, casi ningún país del mundo lo hace mejor que Estados Unidos… y no lo digo en un sentido despectivo.

Desde el aire acondicionado hasta la comida para llevar, las cenas con televisión, el horno de microondas y más, los inventores y las empresas estadounidenses han traído al mundo una lista casi interminable de dispositivos, artilugios, productos y servicios que han hecho que la vida sea menos complicada.

El estadounidense promedio gasta la mayor parte de $ 4000 USD por año en compras de «conveniencia» que no son estrictamente necesarias, pero que hacen la vida más fácil (fuente).

Como explicaré a continuación, Estados Unidos también inventó la caja de cambios automática tal como la conocemos hoy, otra bendición para la comodidad. No más cansar nuestra pierna de embrague, no más remar los engranajes, y más libertad para usar una mano para hacer cualquier otra cosa que te gustaría hacer; la transmisión automática es la manifestación automotriz de conveniencia y facilidad.

El consumidor estadounidense valora la conveniencia, y es difícil argumentar en contra de que la caja de cambios automática sea otra cosa que la opción conveniente. También es la opción más cómoda, como puede atestiguar cualquiera que haya tenido que conducir un vehículo manual en horas pico.

Desde un punto de vista «socioeconómico», tiene mucho sentido que el país que ha hecho más que ningún otro para hacer la vida más fácil y cómoda (no siempre en beneficio de la salud, pero ese es un tema diferente) elija optar por la opción conveniente cuando se trata de la transmisión del vehículo.

Estados Unidos fue uno de los primeros en adoptar la automática

Estados Unidos fue el primer país en abrazar realmente la transmisión automática.

Aunque hubo algunos predecesores de la transmisión automática convencional basada en fluido hidráulico a principios del siglo XX, fue General Motors quien lanzó la primera caja de cambios automática «verdadera» con Hydra-Matic a fines de la década de 1930.

La transmisión se instaló en el Oldsmobile Serie 60 de 1940, así como en el Cadillac Sixty Special. Aquí hay un clip promocional interesante del lanzamiento del Oldsmobile con transmisión Hydra-Matic:

A principios de la década de 1950, General Motors había refinado y mejorado sustancialmente la primera caja de cambios automática; por ejemplo, con Dynaflow de Buick, el primer automóvil con convertidor de par, que se lanzó a fines de la década de 1940, y otros fabricantes (en particular, Ford y Chrysler) vieron la popularidad y el potencial. de la transmisión automática y desarrollaron sus propias versiones, como las cajas de cambios PowerFlite y TorqueFlite de Chrysler. BorgWarner desarrolló varias transmisiones automáticas para suministrar a empresas como Ford y Studebaker.

Los fabricantes de Europa y Japón adoptaron el concepto automático más tarde, momento en el que Estados Unidos ya había disfrutado de la ventaja de ser el «pionero» y la transmisión automática era más omnipresente en el mercado local. La industria automotriz estadounidense miraba más hacia adentro a mediados del siglo XX, por lo que no hubo un gran impulso para exportar la tecnología al extranjero. En cambio, se trataba de varios fabricantes y proveedores de automóviles, en particular los Tres Grandes, que competían entre sí para fabricar mejores transmisiones automáticas.

En la década de 1950, cuando la clase media de Estados Unidos comenzó a florecer después de la Segunda Guerra Mundial, y tener un automóvil se convirtió en una perspectiva real para muchas familias, numerosos automóviles estaban disponibles con transmisiones automáticas como opción o estándar. En las décadas de 1960 y 1970 se produjeron varias mejoras y desarrollos en la caja de cambios automática (que ayudaron a convertirla en una opción aún más obvia para los conductores estadounidenses), cuando los tres grandes y los fabricantes de automóviles más pequeños competían entre sí para hacer mejores y más sofisticadas cajas de cambios automáticas.

Debido a que Estados Unidos obtuvo el automóvil antes que el resto del mundo y rápidamente se acostumbró a él, tiene sentido que rápidamente se convirtiera en la opción de transmisión de facto para la mayoría de los automovilistas. De acuerdo con esta interesante cronología de la industria del motor, a mediados de la década de 1970, la caja de cambios automática era un equipo estándar en casi todos los sedanes estadounidenses, que eran los automóviles más populares entre los compradores.

Compare esto con Mercedes-Benz, una empresa de automóviles europea reconocida por su destreza en ingeniería. Su primera transmisión automática no llegó hasta 1961 (fuente). Citroen, otro fabricante de automóviles europeo bien considerado por su innovación en su apogeo, no hizo mucho con la tecnología automática hasta finales de la década de 1960.

La ventaja de Estados Unidos con respecto a las transmisiones automáticas permitió una adopción más generalizada de la tecnología.

Los precios más bajos del combustible significaron que los automóviles no necesitaban ser tan económicos

Históricamente, Estados Unidos ha disfrutado de precios de combustible más bajos que Europa y muchos países. Esta tendencia sigue vigente:

Aunque los precios han subido y bajado a lo largo de los años (y también vale la pena considerar que los conductores individuales son potencialmente más sensibles al precio del combustible en promedio, debido a la necesidad de conducir mayores distancias), los precios de combustible relativamente más baratos que ha disfrutado Estados Unidos permitieron para coches más grandes y menos eficientes.

El precio del combustible en Europa simplemente no habría permitido una composición de flota de vehículos promedio como la que se ve en los Estados Unidos.

Las transmisiones automáticas generalmente siempre han sido menos eficientes que sus contrapartes manuales (esto ha cambiado con la cosecha actual de automóviles modernos, CVT y transmisiones de doble embrague), pero en un país donde los precios del combustible/gasolina eran más asequibles, esto no importaba tanto. mucho.

Por supuesto, ha habido varios momentos a lo largo de la historia estadounidense moderna en los que la tendencia hacia vehículos más grandes y menos eficientes ha sido problemática, como durante la crisis del petróleo y la energía de fines de la década de 1970; Los automovilistas europeos estaban mejor preparados con autos más pequeños, livianos y frugales. Esto no quiere decir que Europa y otros países no se vieron afectados, pero quizás no en la misma medida.

Cualquiera que haya vivido esa crisis, o que la haya estudiado en la escuela, la facultad o la universidad, sabrá que la industria automotriz de los Estados Unidos respondió a la crisis del petróleo realizando mejoras significativas en la economía promedio de combustible de la flota y tratando de introducir vehículos más pequeños y más modelos económicos (algo de esto fue a instancias del gobierno, que ordenó mejoras en el MPG promedio).

Sin embargo, lo que es más interesante aquí con respecto a la popularidad de la caja de cambios automática es que, a pesar del aumento vertiginoso de los precios del combustible, los compradores estadounidenses continuaron prefiriendo los autos medianos y grandes con motores más grandes, menos MPG (aunque el MPG promedio estaba mejorando) y cajas de cambios automáticas. .

Lee Iaccoca, famoso por Ford y luego por Chrysler, comentó durante su mandato al frente de Chrysler Corporation que, a pesar de los movimientos para ofrecer vehículos más pequeños y económicos durante la crisis del petróleo y la inflación de fines de la década de 1970, los compradores estadounidenses votaron con sus billeteras y continuaron para comprar coches grandes (de esos que eran casi todos automáticos) [source]. Las ventas de vehículos más pequeños, incluidos los que usan transmisiones manuales aún más eficientes, se recuperaron como resultado de la crisis, pero los estadounidenses continuaron prefiriendo automóviles más grandes que normalmente estaban equipados con automóviles.

Las diferentes condiciones de manejo hacen que la transmisión automática sea la elección sensata

En mi artículo sobre la popularidad de la caja de cambios manual en Europa, analicé cómo las condiciones de conducción europeas hacen que la transmisión manual convencional sea la opción sensata allí (al menos hasta hace poco, cuando la tecnología de la caja de cambios automática básicamente eliminó los beneficios objetivos de la manual; ahora todos es la izquierda es la diversión subjetiva y la participación en la conducción).

Los conductores tienen automóviles más pequeños y menos potentes y, a menudo, conducen en condiciones en las que necesitan aprovechar al máximo el motor. En carreteras sinuosas, subiendo y bajando colinas y al entrar y salir del tráfico del centro de la ciudad, la caja de cambios manual ha sido tradicionalmente la mejor opción. Debido a las distancias de viaje más cortas y al mejor transporte público, depender de un manual no es una tarea tan pesada en Europa.

Por otro lado, la sociedad estadounidense está mucho más centrada en el automóvil. Los viajeros conducen distancias más largas en promedio y, debido al tamaño del país, existe un mayor potencial para viajes largos donde una transmisión automática tiene mucho más sentido (por ejemplo, sentarse en la autopista). Como puede atestiguar cualquiera que haya estado tanto en Europa como en los Estados Unidos, las carreteras estadounidenses tienden a ser largas y rectas, con menos curvas. También suele haber semáforos y señales de alto más frecuentes en las zonas urbanas, en comparación con las rotondas en Europa y otros países, que normalmente se pueden atravesar sin detenerse por completo.

Si la mayor parte de su conducción implica parar y arrancar, y navegar en carreteras rectas, ¿por qué querría sufrir una transmisión manual de todos modos?

Vehículos más grandes y potentes

En general, Estados Unidos tiene mucho más espacio que muchos otros países. Si bien las áreas urbanas pueden estar abarrotadas, generalmente no es nada en comparación con lo que podría ver en Europa y Asia.

Más espacio significa que puede tener un vehículo más espacioso.

Alguien que vive en Tokio podría verse casi obligado a tener un pequeño auto kei, para evitar sanciones fiscales y problemas de estacionamiento. Un parisino encontraría un desafío poseer un sedán de tamaño completo, pero un pequeño Renault Twingo hace el trabajo. Sin embargo, los estadounidenses que viven en los suburbios, las áreas más rurales y los entornos menos concurridos pueden salirse con la suya con vehículos más grandes (otro ejemplo de esto es Australia, donde a los compradores les han gustado tradicionalmente los sedanes grandes como el Ford Falcon y el Holden Commodore, y ha habido espacio para a ellos).

Un vehículo espacioso será más grande, y un vehículo más grande generalmente tendrá un motor más potente y la capacidad de tener más características de lujo (incluidas cosas como una caja de cambios automática, que fue un verdadero lujo durante gran parte del siglo XX).

En otras palabras, la naturaleza de los Estados Unidos como país permitió una adopción y adopción más fácil de la transmisión automática, porque las personas podían comprar y operar autos más grandes, más potentes y más lujosos.

A través de esto, la caja de cambios automática se convirtió en la opción preferida para la mayoría de los compradores. Los clientes estadounidenses, particularmente durante el siglo XX, simplemente preferían comprar vehículos más grandes con motores relativamente potentes (frente a lo que podría encontrar en Europa)

Esta tendencia continúa hasta hoy.

Un vistazo rápido a los vehículos de pasajeros más vendidos en los Estados Unidos en 2021, en comparación con el Reino Unido, brinda una perspectiva interesante.

Los tres principales vendedores en los Estados Unidos fueron:

  1. Ford serie F
  2. Serie Dodge Ram
  3. chevrolet plateado

En otras palabras, todas las camionetas grandes equipadas con caja de cambios automática.

Compare esto con el Reino Unido, donde los más vendidos de 2021 fueron los siguientes:

  1. Vauxhall Corsa (un automóvil pequeño y económico que fue uno de los más vendidos manual coches)
  2. Tesla Model 3 (no manual, pero muy centrado en la economía)
  3. Mini (una vez más bastante popular con transmisión manual)

El Tesla es un poco extraño, y si excluye que los siguientes tres más vendidos también fueron hatchbacks más pequeños (Mercedes-Benz Clase A, y luego el Volkswagen Polo & Golf). Lo que puede ver como una tendencia general es que Estados Unidos prefiere vehículos más grandes que a menudo se adaptan mejor a una caja de cambios automática.

Como puede ver, no hay una sola razón por la que los autos automáticos sean tan populares en los Estados Unidos. En cambio, varios factores (en mi opinión, la combinación de ser los pioneros de la caja de cambios automática, además de las condiciones socioeconómicas que significaban que las personas podían permitirse ese lujo) iniciaron la tendencia a elegir autos. Esto simplemente se incrustó en la cultura estadounidense y, como resultado, comprar un automóvil es la norma cultural.

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